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怪人、发明家、企业头子从华尔街到尼加拉瓜大瀑布的大乱斗!

怪人、发明家、企业头子从华尔街到尼加拉瓜大瀑布的大乱斗!

来自马来西亚,现居风城。兴趣广泛的生物学家,研究工作之余,嗜好读读书、看看戏、写写作、骑骑车、踏踏青、逗逗猫。

下午16:51起,台湾各地发生大规模无预警停电,全台共有十七个县市约592万户用电受到影响。当天的分区停电直至晚间21:40才正式解除,上千万人见识到你的电源不是你的电源。

根据泛科学的报导,发电量438.42万瓩、佔当时整体电力11.94%的大潭电厂来自中油的天然气供应突然谢谢再联络,导致六部机组冻未条跳机,整体电力供应瞬间减少近12%。电流不像水流,电力系统的运作,需要供应方(发电厂)与负载方(电力用户)达成供需平衡,单方面勉强是不会有幸福的。当时电力系统上装有电力保护装备「低频电驿」侦测到发电频率降低到一定程度时,就自动执行「低频卸载」——系统自动切断一部分用电断尾求生,以维持电力系统的稳定,于是就发生了大停电。

现代化生活中,插座插上要有电源、电灯开关打开要有光就有了光,用电几乎就像呼吸空气是基本人权一样,哪个政客胆敢挑战这点,就等着下台吧!如空气般普遍的电力,背后当然有庞大的电网及各种各样的发电厂支持,电真的不是用爱就能发出来的。

人常常是失去了,才知道原来的美好。一次大停电,我们会突然发现原来日常生活中如果不能按个按钮就有光明,会如何让人崩溃,也才会发现究竟有多少按个按钮就会动起来的东西,包括我写这篇文章的笔电还有你读这篇文章的装置,几乎所有需要能量的机器,都要用电力驱动。电力在现代生活中,无疑是最有效的能源货币,和我们细胞中的ATP一样,即使机车、汽车和公车用的能量货币是汽柴油,但是在不久的将来,都能够用电力驱动。

如果一个大城市大停电几週,不只是不方便,还会因为没了食物输送和医疗服务而直接发生大规模死亡,也会因为发生大型暴动造成大量伤亡。我们现在如此高度依赖电力,然而这在上万年的人类文明史中,不过是这一百多年发生的事。台湾以及许多亚洲国家,要全民都能用上电力,不过是几十年甚至不到十年的事。儘管事实上一点也不久远,我们已经难以想像没有电力的日子,连出门忘了带尿袋(行动电源)都会令不少人感到焦虑。

电流不会从天上掉下来⋯⋯哦不对⋯⋯确实会从天上掉下来,不过那是闪电,没人希望获得那种电。整个供电系统,以及各种接上电流就能工作的装置和工具,都是极有创意和巧思的发明家发明的,其中最有名的就是大名鼎鼎的美国发明家、企业家爱迪生(Thomas A. Edison,1847-1931)。

相对较没名气,但是近年被传奇南非裔美国创业家伊隆.马斯克(Elon Musk,1971-)炒热名号的塞尔维亚裔美国物理学家、发明家尼古拉.特斯拉(Nikola Tesla,Никола Тесла;1856-1943)也是重要人物。事实上,现代电网使用的交流电力系统,就是拜特斯拉所赐,爱迪生主张和提倡的是效能明显低下的直流电力系统。特斯拉在电磁场领域有着多项革命性的发明,符号表示为T的特斯拉(tesla),是磁通量密度(Wb/m2)或磁感应强度的国际单位制导出单位,就是为了纪念他。

人生如戏、戏如人生,真实的人生,有时候比八点档更峰迴路转和曲折离奇,编剧都未必敢这幺编。爱迪生和特斯拉之间的恩怨情仇比不少虚构作品精彩,而且在发明和推销发电及供电系统的大战中,还有美国实业家小乔治.西屋(George Westinghouse, Jr.,1846-1914)一起参战,整个商战过程堪称商业经典案例。这段故事近年还被改编成电影《电流大战》(The Current War)。

除了电影,还有这本《光之帝国——爱迪生、特斯拉、西屋的电流大战》(Empires of Light: Edison, Tesla, Westinghouse, and the Race to Electrify the World),让你充分见识爱迪生、特斯拉、西屋等发明家的厉害和较劲,果然是「厉害了,我的电」。

爱迪生堪称全世界最着名的发明家,在美国,爱迪生名下拥有超过一千项专利,他发明了留声机、电灯、活动电影摄影机等等对现代生活影响深远的好东西。爱迪生的名言「天才等于百分之一的灵感,和百分之九十九的汗水」并非心灵鸡汤,而的的确确是他的工作方式。爱迪生的主要发明诞生在纽泽西州的门洛公园实验室,是世上第一个设立以专门用于技术革新和改善现有技术为目的的机构,对于他那百分之一的灵感,他都是以百分之九十九的结硬寨、打呆仗的方式去寻求解答方案,也雇了很多阿宅来帮他苦干。他也是成功的企业家,美国奇异公司(General Electric Company,GE)就是他创立的。

相较之下,特斯拉才像是真正才华洋溢的旷世奇才,他实际赢得「电流大战」以及1894年成功进行短波无线通信试验之后,被认为是当时美国最伟大的电机工程师之一。儘管他的贡献极为伟大,但是他个性古怪,在残酷的资本主义世界中,大部分专利都被电子公司的律师夺去,晚年穷困潦倒。

特斯拉接近生命尾声阶段,变得深居简出,足不出户,独居于纽约市的Wyndham New Yorker Hotel 3327号房之中,经常把生病或受伤的鸽子带回酒店房间,还深爱上其中一只。就因为如此,特斯拉原本在电磁学领域外鲜为人知,直到马斯克以他的名字创了家电力汽车品牌。

爱迪生发明白炽灯后,为了让家家户户亮起来,供电就是义务。十九世纪八零年代后期的电流大战,就是一场爱迪生推广的直流输电系统、总部设在宾夕法尼亚州匹兹堡的西屋公司,以及几家欧洲公司所倡导的交流输电系统之间的商业斗争。他们的首场战役在纽约华尔街爆发,并接连在死刑室、芝加哥世界博览会、尼加拉瓜瀑布与媒体舆论上,打了多场你死我活的生存战,在这中间各方是奇招齐出、不择手段。

这段历史其实很複杂,电流不像水流那样简单流进流出,需要许多电机设备,单单名堂就叫人眼花撩乱,所以要写好这段历史并不简单。他们要合纵连横,涉及的企业也不只两家,还有发明不同变压器与交流电系统的欧洲发明家加入战局。

我们现在当然很清楚已分晓的胜负。爱迪生引入直流电系统的时候,还没有能够实际应用的交流电动机,但是特斯拉发明了多相交流感应电机和变压器等等,解决了这个问题;但爱迪生诡异地坚持使用直流电系统,儘管他是特斯拉在美国最早的雇主。

简单来说,直流电在长距离会有很大的耗损,补救的方式是用上很粗的铜电线,否则发电站就要设立在很近的地方,变成整个城市都是我的发电厂,而交流电没这个问题。西屋公司以照亮1893年芝加哥世界博览会赢得战局,1895年更开发了尼亚加拉瀑布发电,硬生生碾压爱迪生那方。

当时美国是世界最有创新活力的霸主,这地位一直沿续迄今。《光之帝国》描述的就是那样一个翻天覆地的革命爆发时代。未来,通用人工智慧也会像是电力一样无处不见(人工智慧当然也要用上电力),我们也正身处一个史上最革新的时代之中,也同样会有更精彩的故事出现。1893年芝加哥世界博览会华丽炫目,我们今天身处的世界,只要上网就能令人啧啧称奇。在迈向人类最后一个发明——超人工智慧时,这段历史值得我们一再玩味。

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